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Contenido principal

Introducción a la conducta animal

¿Qué cuenta exactamente como conducta? Qué dispara las conductas? ¿Se programan en los genes de los animales o se aprenden a través de la experiencia?

Puntos más importantes

  • El comportamiento animal incluye todos las maneras en que los animales interactúan con otros organismos y el medio físico.
  • El comportamiento también puede definirse como un cambio en la actividad de un organismo en respuesta a un estímulo, una señal externa o interna, o una combinación de señales.
  • Para entender completamente un comportamiento, queremos saber qué lo provoca, cómo se desarrolla en un individuo, cómo beneficia a un organismo y cómo evolucionó.
  • Algunos comportamientos son innatos, o programados genéticamente, mientras que otros son aprendidos, o desarrollados por la experiencia. En muchos casos, los comportamientos tienen un componente innato y un componente aprendido.
  • La selección natural moldea el comportamiento. Muchos comportamientos aumentan directamente la aptitud de un organismo, es decir, le ayudan a sobrevivir y reproducirse.

Introducción

¿Las ardillas de tu vecindario entierran bellotas bajo tierra? ¿Tu gato comienza a maullar cerca de la hora en que generalmente lo alimentas? ¿Paseas por la cocina cuando se acerca la hora de la cena?
Si has notado cualquiera de estas cosas, felicidades, ¡has hecho tus primeras observaciones en biología del comportamiento! Todos estos son ejemplos de comportamientos animales. Sí, tú y yo también contamos como animales. De hecho, estos comportamientos son solo una pequeña muestra de los increíbles y diversos comportamientos que podemos ver en la naturaleza.
Podríamos preguntarnos para qué sirve el comportamiento, pero podría ser mejor preguntar, ¿para qué no sirve? Los animales tienen conductas para casi cada aspecto imaginable de la vida, desde encontrar alimento hasta para cortejar parejas, desde derrotar rivales hasta criar a su descendencia. Algunos de estos comportamientos son innatos, o están programados en los genes de un organismo. Por ejemplo, esto es cierto de la ardilla y su bellotastart superscript, 1, end superscript. Otras conductas se aprenden, como tu tendencia de pasear por la cocina a la hora de la cena o tu capacidad de leer las palabras de esta pantalla.
En este artículo, veremos más de cerca el comportamiento animal: cómo se estudia, cómo evoluciona y cómo puede variar desde innato hasta aprendido.

¿Qué es el comportamiento?

En términos generales, el comportamiento animal incluye todas las maneras en que los animales interactúan con otros miembros de su especie, con organismos de otras especies y con su ambiente.
El comportamiento también puede definirse más estrictamente como un cambio en la actividad de un organismo en respuesta a un estímulo, una señal externa o interna, o una combinación de señales.
Por ejemplo, tu perro podría comenzar a salivar (un cambio de actividad), como respuesta a ver comida (un estímulo).
Crédito de la imagen: La mira en el premio de Kae Yen Wong, CC BY-SA 2.0
La biología del comportamiento es el estudio de la base biológica y evolutiva del comportamiento. La biología conductual moderna se fundamenta en el trabajo de la etología y la psicología comparada, disciplinas relacionadas, pero distintas.
  • La etología es un campo de la biología básica, como la ecología o la genética. Estudia el comportamiento de los diversos organismos en su ambiente natural.
  • La psicología comparada es una extensión del trabajo realizado en psicología humana. Esta estudia principalmente unas cuantas especies en un entorno de laboratorio.
La biología del comportamiento también se fundamenta en muchas áreas relacionadas de la biología, como genética, anatomía, fisiología, biología evolutiva y, por supuesto, neurobiología, la cual traza los circuitos neuronales que subyacen la conducta animal.

Cuatro preguntas para entender un comportamiento

Nikolaas (Niko) Tinbergen fue un ornitólogo, o biólogo de aves, holandés que estudió el comportamiento y que ahora es considerado uno de los fundadores del campo de la etología. Con base en su propia investigación, Tinbergen propuso cuatro preguntas básicas que ayudan a la comprensión de cualquier comportamiento animal.
Veamos estas preguntas usando como ejemplo la producción de la canción del pinzón cebra, un ave canora común.
Crédito de la imagen: Taeniopygia guttata de Keith Gerstung, CC BY 2.0
  1. Causalidad: ¿qué causa el comportamiento? ¿Qué desencadena el comportamiento y qué partes, funciones y moléculas del cuerpo participan en su realización?
Ejemplo: en pinzones cebra, el canto se activa por señales sociales, como la proximidad de una posible pareja, así como el estado hormonal adecuado. La capacidad de producir canciones se presenta principalmente en las aves macho, y está bajo la influencia de hormonas masculinas. Las canciones se producen cuando el aire fluye de los sacos de aire en los bronquios a través de un órgano llamado siringe. Ciertas partes del cerebro controlan la producción de la canción y están bien desarrolladas en pinzones cebra macho.
  1. Desarrollo: ¿cómo se desarrolla el comportamiento? ¿El comportamiento está presente en edades tempranas? ¿Cambia a lo largo de la vida del organismo? ¿Qué experiencias son necesarias para su desarrollo?
Ejemplo: los jóvenes pinzones cebra macho primero escuchan las canciones de machos cercanos de su especie, particularmente de sus padres. Luego empiezan a practicar el canto. Al llegar a la edad adulta, los pinzones cebra macho han aprendido a producir sus propias canciones, que son únicas, aunque suelen ser similares a las de sus padres. Una vez que un pinzón ha perfeccionado su canción, la canción es la misma para toda la vida.
Crédito de la imagen: modificada de Reconocimiento de especies de aves canoras de Petra Deane, CC BY 1.0
  1. Función/valor adaptativo: ¿qué efecto tiene el comportamiento sobre la aptitud? ¿Qué efecto tiene el comportamiento sobre la supervivencia y reproducción de un organismo?
Ejemplo: el canto ayuda a los pinzones cebra macho a atraer parejas, lo que aumenta sus posibilidades de reproducción. El canto es parte de un elaborado ritual de cortejo que atrae a la hembra a elegir al macho.
  1. Filogenia: ¿cómo evolucionó el comportamiento? ¿Cómo se compara el comportamiento al de especies relacionadas? ¿Por qué podría haber evolucionado como lo hizo?
Ejemplo: casi todas las especies de aves pueden hacer sonidos vocales, pero solamente aquellas en el suborden Passeri son aves canoras. En comparación con los pinzones cebra, las demás aves canoras tienen fases de escucha y práctica que ocurren en distintos momentos; también difieren en la plasticidad de la canción durante su vida, el grado de similitud en el canto entre los individuos de su especie y en la forma en que este se utiliza, por ejemplo, para defender territorio o cortejar parejas.

Señales que desencadenan la conducta

En esencia, un comportamiento animal es una respuesta a una señal interna o externa. Mediante el comportamiento, los animales pueden actuar según la información que reciben de manera que, ojalá, se favorezca su supervivencia y éxito reproductivo.
¿Qué tipo de señales puede activar el comportamiento? En algunos casos, la señal es principalmente externa:
  • En la hibernación, un animal entra en una guarida o madriguera, reduce su tasa metabólica y entra en un estado de inactividad durante el invierno para conservar recursos mientras las condiciones sean difíciles y la comida escasa. El comportamiento de hibernación suele desencadenarse por señales ambientales. Por ejemplo, los osos pardos entran a su guarida e hibernan cuando la temperatura desciende a 0start superscript, start text, o, end text, end superscriptC y comienza a nevarsquared.
  • La estivación es similar a la hibernación, pero ocurre durante los meses de verano. Algunos animales desérticos entran en estivación como respuesta a condiciones secas. Este cambio les ayuda a sobrevivir los meses más duros del añocubed. Los caracoles de la siguiente fotografía suben a lo alto de los postes de una cerca para entrar en estivación.
    Crédito de la imagen: Caracoles Kadina trepan una cerca de Vladimir Menkov, CC BY-SA 4.0
  • La migración es un comportamiento en el que los animales se mueven de un lugar a otro en un patrón estacional. Por ejemplo, las mariposas monarca que viven en el norte y centro de los Estados Unidos emigran a México durante el otoño, donde pasan el invierno. Las señales ambientales que desencadenan la migración otoñal incluyen la temperatura del aire, la duración del día y la disponibilidad de alimentosstart superscript, 4, end superscript.
En otros casos, la señal para un comportamiento puede ser interna. Por ejemplo, algunas conductas se producen con un ritmo circadiano, lo que significa que se activan por el reloj interno del cuerpo del animal. Tú, por ejemplo, sueles despertar y comenzar tus actividades casi a la misma hora todos los días. Como habrás descubierto si alguna vez has hecho un vuelo largo, el despertador de tu cuerpo "sonará" a la misma hora aunque las señales externas cambien, ¡esto es lo que causa el “jet lag”!
También es común que los comportamientos se activen por una interacción de los estímulos internos y externos. Por ejemplo, la conducta de apareamiento se puede provocar en un animal solo cuando está en el estado hormonal correcto, una señal interna, y cuando ve a un miembro del sexo opuesto, una señal externastart superscript, 5, end superscript.

Comportamientos innatos vs aprendidos

Cuando tratamos de entender cómo se desarrolla un comportamiento y cómo surgió evolutivamente, una pregunta importante es si el comportamiento está genéticamente preprogramado o si se adquiere por la experiencia. Vamos a definir algunos términos:
  • El comportamiento innato está preprogramado genéticamente y un organismo lo hereda de sus padres.
  • Un comportamiento aprendido no se hereda. Se desarrolla durante la vida de un organismo como resultado de la experiencia y la influencia ambiental.
Los biólogos del comportamiento han descubierto que muchos comportamientos tienen un componente innato y uno aprendido. Por lo tanto, generalmente es más preciso preguntarse qué tanto un comportamiento es innato o aprendido.

Comportamientos mayoritariamente innatos

Hay algunos ejemplos de comportamientos que son real y verdaderamente preprogramados. Estas conductas ocurren de una manera muy predecible en respuesta al estímulo adecuado, incluso si el organismo nunca se ha expuesto antes al estímulo.
Por ejemplo, una salamandra adulta nadará perfectamente si se coloca en agua, incluso si nunca estuvo en el agua cuando era joven y nunca ha visto nadar a otra salamandrastart superscript, 5, end superscript. En este caso, el comportamiento de natación solo puede explicarse como algo genéticamente preprogramado en la salamandra.
Del mismo modo, tú (o cualquier otro humano) rápidamente retirarás tu mano si tocas un objeto muy caliente. Esta respuesta es un reflejo que está preprogramado en los circuitos de tus neuronas sensoriales y motoras en el que ni siquiera participa tu cerebrostart superscript, 5, end superscript.

Comportamientos parcialmente innatos y parcialmente aprendidos

En otros casos, un organismo está genéticamente programado para desarrollar un comportamiento, pero la forma que toma el comportamiento depende de la experiencia del individuo.
Un ejemplo es el aprendizaje de canciones de un pinzón cebra u otra ave canora, como vimos anteriormente. Todos los pinzones cebra machos comenzarán a escuchar y aprender una canción aproximadamente a la misma edad y practicarán y producirán una canción a una edad un poco más tardía. Aunque este patrón está determinado genéticamente, las características exactas de la canción que cante el pinzón dependen de las canciones que oye durante su período de aprendizaje.
Otro ejemplo más familiar es la adquisición del lenguaje en seres humanos. Los bebés están preprogramados para aprender un idioma, pero el idioma que aprenden depende de a qué estén expuestos en su periodo plástico, o formativo.

Comportamientos principalmente aprendidos

En otros casos, los comportamientos dependen en gran parte de la experiencia, es decir se aprenden y no pueden explicarse completamente por preprogramación genética.
Por ejemplo, si una rata recibe una recompensa alimenticia cada vez que aprieta una palanca, rápidamente aprenderá a empujar la palanca con el fin de conseguir el alimento. Del mismo modo, si una vaca recibe una descarga eléctrica cada vez que se apoya en una cerca eléctrica, como la de abajo, rápidamente aprenderá a evitar la cercastart superscript, 6, end superscript. Apretar una palanca para obtener una recompensa y evitar cercas eléctricas no son comportamientos preprogramados en ratas y vacas, por el contrario, son conductas aprendidas que los animales desarrollan por la experiencia.
Crédito de la imagen: Vaca de Joi Ito, CC BY 2.0
Si un comportamiento es más aprendido que innato, no se hereda directamente, pero de todos modos depende de los genes. Por ejemplo, no cualquier tipo de animal podría aprender a empujar una palanca para obtener una recompensa. La capacidad de las ratas de aprender este conducta depende de cómo está programado su cerebro, y los genes del genoma de la rata determinan tanto la construcción, mantenimiento y función de su cerebro.

Comprueba tu comprensión

Los ratones de campo cavan madrigueras en la arena cuando viven en su ambiente natural. Una madriguera de ratón de campo tiene una forma específica con un largo túnel de escape que es diferente a las madrigueras de especies de ratón estrechamente relacionadas.
Un joven ratón de campo se cría en cautiverio, sin acceso a la tierra o arena o cualquier oportunidad de observar las madrigueras de adultos. Cuando se le permite el acceso a tierra, inmediatamente cava una madriguera con la forma normal de su especiestart superscript, 7, end superscript.
¿Qué tipo de comportamiento muestra el ratón de campo al excavar su madriguera?
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La selección natural moldea el comportamiento.

La medida en que un comportamiento está determinado genéticamente, o depende de los genes, está sujeto a fuerzas evolutivas, como la selección natural. En muchos casos, podemos ver cómo un comportamiento otorga un beneficio a la supervivencia o reproducción del animal que lo realiza, en otras palabras, el comportamiento aumenta la aptitud.
Estos son algunos ejemplos de comportamientos que claramente aumentan la aptitud:
  • Las crías de muchas especies de aves instintivamente abren la boca para recibir alimento cuando la madre regresa al nidostart superscript, 8, end superscript. Las aves con este comportamiento hereditario tenderán a obtener más alimento y así sobrevivir más hasta la edad adulta en comparación con los que no.
  • Una madre de ganso común instintivamente devuelve al nido los huevos que caen fuera de élstart superscript, 8, end superscript. Las gansas con este comportamiento hereditario tienden a tener más descendientes que sobreviven hasta la eclosión que las gansas sin el comportamiento.
  • Los pinzones cebra macho aprenden canciones cuando son jóvenes, y las utilizan en rituales de cortejo. Las aves con la tendencia hereditaria a aprender una canción tendrán una pareja con más frecuencia que los que no aprenden a cantar.
Un punto importante en el último ejemplo es que la selección natural puede actuar aun cuando el comportamiento mismo no se hereda. Un pinzón cebra no hereda su canción directamente, tiene que aprender la canción. Pero su capacidad y tendencia a aprender una canción se determinan genéticamente, por lo que pueden ser objeto de selección natural.

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  • Avatar piceratops seedling style para el usuario Arles L. Aburto
    Wow, it´s interesting even in spanish but I think there could be more info about the animal behaviour like, Why do they are not emphatic as people are?
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